The hick of French Lick III – El canto del cisne

Astuto defensor, protagonizó el robo de balón más famoso de la historia (con permiso de Havlicek) en el quinto partido de las Finales de Conferencia de 1987 contra Detroit. A falta de 5 segundos para el final del partido, los Celtics uno abajo (106-107) y posesión para los Pistons, Bird robó el balón procedente del saque de banda de Isiah Thomas para pasarle el balón a Dennis Johnson, que anotó una fácil bandeja sobre la bocina, otorgando la victoria a los “arrogantes verdes”. Al final, vencieron a los correosos Pistons en 7 partidos para jugar su cuarta final consecutiva, de nuevo contra los Lakers. Éstos les ganaron en seis partidos.

 

Bird, con 30 años, una espalda maltrecha y problemas en la planta de los pies, no ganaría un cuarto anillo. Pero aún se guardó algún conejo en la chistera.

 

 En la temporada 1987-88, Bird fue el primer Celtic en hacer un partido de 40-20, con 42 puntos y 20 rebotes contra Indiana. Promedió el máximo de su carrera con 29,9 ppp ese año, quedándose a sólo 5 puntos de alcanzar una media de 30 por partido. Bird también ganó su tercer concurso de triples consecutivo, un logro sólo igualado posteriormente por Craig Hodges de 1990-92. Al respecto de ese concurso, cabe comentar la famosa anécdota en los vestuarios del Chicago Stadium. Estaban sus 7 rivales en el vestuario preparándose para salir a la cancha, cuando llega Bird con su bolsa de deporte, la deja en su taquilla y pregunta: Bueno, ¿quién va a ser el segundo este año?

 

En el séptimo partido de las semifinales de conferencia de ese año contra Atlanta, Bird protagonizó un memorable duelo con Dominique Wilkins. Bird anotó 20 puntos en el último cuarto para contrarrestar a su rival y conducir a los Celtics a la victoria—jugando enfermo de bronquitis. Los Celtics perdieron con los Pistons en Finales de Conferencia y los Lakers ganarían a Detroit en las finales.

 

Una operación en los talones de ambas piernas limitó a 6 partidos la participación de Bird en la temporada 1988-89. Al año siguiente Bird consiguió la tercera racha más larga de la historia de la Liga en tiros libres anotados sin fallo, con 71. Bird se perdió 22 partidos en la temporada 1990-91 debido a sus crónicos problemas en la espalda, que finalmente causarían su retirada el año siguiente. En la primera ronda de playoff, en el quinto y definitivo partido contra Indiana, Bird se cae en el segundo cuarto haciéndose daño en su maltrecha espalda. Pintaban bastos para los Celtics. El partido iba igualado, cuando Bird volvió a la cancha mediado el tercer cuarto. El espectáculo subsiguiente fue conmovedor. El viejo Garden en pie, 18.000 personas coreando al unísono el grito de guerra: “Larry, Larry, Larry!!!!”. Bird, visiblemente limitado, sale y recibe el primer balón a la altura de la línea de tiros libres, pivota sobre su pie izquierdo dando un giro de 360º, intentando buscar un compañero desmarcado. No lo encuentra y decide tirar, con ese estilo inconfundible. El balón sale de sus manos, hace una parábola perfecta y cae suavemente sobre la red. El público, jubiloso, se levanta de los asientos, los Celtics dos arriba, Bird vuelve a defender con una mueca sarcástica en su rostro. Es el arquetipo del héroe cansado. En ese momento el partido se había acabado. Quedaba aún más de un cuarto por jugar y los Celtics solo ganaban de dos pero todo el mundo, desde Paris a Pekín pasando por los asistentes al partido, árbitros, compañeros y rivales, sabía que ese partido era de los Celtics porque Bird estaba allí y no lo iba a dejar escapar.

  

Fue imborrable. Yo tuve la oportunidad de ver aquel partido por televisión. Y, fue por ese partido por lo que, hoy, estoy escribiendo estas líneas.

 

En su último año, se perdió otros 37 partidos debido a su espalda. En un partido televisado a nivel nacional contra Portland (finalista de la NBA ese año) en marzo, Bird destapó el tarro de las esencias y nos deleitó con su última gran actuación. Fue el canto del cisne. Anotó 16 puntos en el último cuarto, incluyendo los últimos 9 de su equipo y un triple que empataba el choque a dos segundos del final. Boston ganó 152-148 tras dos prórrogas. Bird acabó con 49 puntos, 14 rebotes, 12 asistencias y 4 robos. “Cuando Bird está en cancha, puede pasar cualquier cosa” dijo Clyde Drexler al Boston Herald tras el partido.

 

En uno de los escasos borrones de su carrera, Bird falló una fácil bandeja en la prórroga que hubiese empatado el cuarto partido de las series contra Cleveland ese año. Los Cavaliers ganaron en siete partidos; Boston perdió tres de los cuatro que jugó sin Bird por lesión.

 

El final de su carrera estaba a la vuelta de la esquina, pero antes un último logro: el oro olímpico con el “Dream Team” en Barcelona´92. A medida que el inicio de la temporada 1992-93 se acercaba, Bird decidió que no podía continuar. Con 897 partidos a sus espaldas se retiró acumulando 21.791 puntos (24,3 ppp), 8.974 rebotes (10,0 rpp) y 5.695 asistencias (6,3 app). Durante su carrera promedió un 49,6% en tiros de campo y 88,6% en tiros libres, quinto en toda la historia de la Liga en esa categoría tras Mark Price, Rick Barry, Calvin Murphy y Scott Skiles.

 

El 4 de febrero de 1993, los Boston Celtics retiran su camiseta con el número 33.

 

El 12 de mayo de 1997 fue nombrado entrenador de los Indiana Pacers. El año siguiente, los Pacers alcanzaron las Finales de Conferencia perdiendo en una serie de siete partidos contra Chicago. Larry Bird fue nombrado entrenador del año. En 1999, alcanzó de nuevo las finales de conferencia cayendo 4-2, esta vez ante los New York Knicks. En el 2000, su último año como entrenador, llevó a los Pacers a las Finales de la NBA donde no pudieron imponerse a los Lakers de O´Neal y Bryant.

 

Actualmente es el Presidente de Operaciones Deportivas de los Indiana Pacers. 

 

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